El Mitsubishi F-2 en Japón

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El F-2 Support Fighter es un avión de combate de un solo motor producido para la Fuerza de Autodefensa de Japón (JASDF). Fue desarrollado conjuntamente por Mitsubishi Heavy Industries (MHI, contratista principal de Japón), Lockheed Martin Aeronautics Company (principal subcontratista) y otras industrias japonesas y estadounidenses.

Basado en el diseño del Lockheed Martin F-16C/D Fighting Falcon, el F-2 fue diseñado para satisfacer los requisitos únicos de la JASDF. Aunque es capaz de desempeñar papeles aire-aire y aire-superficie, el F-2 hace hincapié en el papel aire-superficie porque su misión principal es la protección de los carriles marítimos de Japón.

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El F-2 tiene un área del ala que se agranda aproximadamente 25 por ciento sobre el área del ala F-16. El ala más grande permite más almacenamiento de combustible interno y dos estaciones de almacenamiento de armas más que el F-16. Japón optó por fabricar la subestructura de ala utilizando epoxi de grafito y aplicando tecnología de compuestos de co-curado de vanguardia para maximizar la resistencia y minimizar el peso. Además del área de ala más grande, el fuselaje del F-2 es aproximadamente 17 pulgadas más largo que el del F-16. Las colas horizontales son también más grandes.

Las características principales del programa son la transferencia de tecnología y la compartición de trabajo entre Japón y los Estados Unidos. Japón es responsable de producir aproximadamente el 60 por ciento de la aeronave y Estados Unidos es responsable de producir aproximadamente el 40 por ciento.  En octubre de 1987, Japón seleccionó el F-16 como base de diseño para sustituir el anticuado Mitsubishi F-1. El programa del F-2 fue polémico, porque el costo unitario que incluyen los costes del desarrollo era 4 veces mayor que un F-16 bloque 50/52, que no incluye gastos de investigación y desarrollo. 

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Diferencias con Respecto al F-16

*Un 25% más de superficie alar. 

*Uso de materiales compuestos para reducir el peso total y la firma electromagnética del radar. 

*Un morro más largo y ancho para acomodar un radar del tipo “phased-array”. 

*Tren de aterrizaje más grande. 

*Estabilizador horizontal más grande. 

*Toma de aire más grande. 

*Cúpula de cabina de 3 piezas. 

*Capacidad para cuatro misiles ASW, ASM-1 o *ASM-2, cuatro AAMs, tanques de combustible adicionales. 
*Además, el F-2 está equipado con un paracaídas de frenado, al igual que la versión OTAN del F-16.

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El vuelo inicial del F-2 fue el 7 de octubre de 1995. Ese año el gobierno japonés aprobó una orden para 141 unidades, rápidamente reducidas a 130, para ser incorporadas al servicio antes de 1999; pero problemas estructurales dieron lugar a que la entrada del servicio fuera en el año 2000. En 2004 un nuevo recorte redujo el proyecto a 98 aparatos, incluyendo prototipos. El resultado total del programa era esencialmente un avión con el tamaño y el peso de un F-15 con solo un motor. En 2008 hay operativos 76 aparatos, de un total contratado de 94.

El programa produjo cuatro F-16Cs modificados en el principio y estos sirvieron como prototipos. El primer vuelo fue registrado el 7 de octubre de 1995, mientras que en diciembre el avión fue designado formalmente como “F-2“.  Con las disputas en curso contra China y la volatilidad general en la región, el F-2 juega un papel cada vez más importante en las operaciones aéreas japonesas.

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A pesar de su apariencia obvia, el Mitsubishi F-2 incorpora suficientes nuevas características y tecnología local para considerarla una variante japonesa altamente modificada del F-16. La unidad de cola se ha dado un aumento en el área superficial mientras que la toma es de una dimensión más grande. Debido a las restricciones impuestas por el Departamento de Estado estadounidense sobre la exportación de software de control de vuelo por cable, los ingenieros japoneses han desarrollado una solución local. El montaje de la nariz también aloja un radar de la marca Mitsubishi Active Scans Array Electrónicamente (AESA), mientras que la cabina de pilotaje tiene un Head-Up Display (HUD), pantallas multifuncionales de color (MFD) y Hands-on-Throttle-and-Stick HOTAS).

El motor GE F110-GE-129 produce 17.000 libras de empuje en seco y 29.500 libras de empuje con el postcombustión enganchado. Los valores de rendimiento incluyen una velocidad máxima de Mach 2, un rango de 520 millas y techo de servicio de 59.000 pies.

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