¿Hacia dónde va la Flota de Combate de la Fuerza Aérea Mexicana?

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Presentamos un artículo respecto a la flota de combate mexicana, una opinión externa muy interesante de Sanjay Badri-Maharaj publicada en el portal del Instituto de Estudios de Defensa y Análisis (The Institute for Defence Studies and Analyses IDSA) la fotografía del articulo es del archivo de Mexicoaeroespacial. El artículo original  lo puedes encontrar en el siguiente enlace:

http://www.idsa.in/idsacomments/whither-the-mexican-air-force-combat-fleet_sbmaharaj_280217

¿Hacia dónde va la Flota de Combate de la Fuerza Aérea Mexicana?

Sanjay Badri-Maharaj

En septiembre de 2016, se informó que la Fuerza Aérea Mexicana (FAM) ha retirado el último avión de su diminuta fuerza de cazas F-5E.(1) Aunque estos informes son exagerados, está claro que a menos que se tomen las medidas necesarias y los fondos suficientes asignados a las capacidades de combate de la FAM seguirán sufriendo.(2) Este es el último de una serie de desafíos aparentemente insuperables que han frenado durante décadas el esfuerzo de FAM para desarrollar una capacidad de combate viable.

Sin embargo, la FAM tiene flotas de aviones de transportes robustos y bien equipados además de helicópteros. La primera tiene una combinación de transportes tácticos C-130, C-295 y C-27 con una fuerza sustancial de aviones Boeing para transporte VIP. La flota de ala fija incluye más de un centenar de helicópteros, incluyendo no menos de 32 Blackhawks UH-60L/M, 27 Mil Mi-8/17s, 31 Bell 412/212 y 66 Bell 206, con 20 MD 500F “Defender” Proporcionando un elemento de ataque potente. (3) A diferencia de estos activos modernos y capaces, la flota de combate de FAM está en mal estado y en extrema necesidad de rejuvenecimiento.

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La FAM tiene una orgullosa historia de combate, aportando un escuadrón de 25 aviones P-47 “Thunderbolt” para luchar en el Pacífico durante 1945. El Escuadrón 201 “Águilas Aztecas” luchó con distinción en los cielos de Filipinas y Okinawa llevando a cabo numerosas misiones de apoyo y escolta cercanas, que registraron más de 2,800 horas arrojando casi 1,500 bombas de 1,000 libras y 500 libras contra una determinada oposición japonesa.
Los P-47 junto con otros aviones antiguos, como los bombarderos inclinados “Dauntless” A-24, los entrenadores armados AT-6 “Texan” y los bombarderos B-25 “Mitchell” formaron una potente fuerza de combate a principios de los años 50 . La FAM casi se encontró en acción contra la vecina Guatemala después de que aviones P-51 “Mustangs” atacaron barcos pesqueros mexicanos que mataron a tres ciudadanos mexicanos. Se preparó un escuadrón de ataque de AT-6 y T-28 (armados con cohetes, bombas de ametralladora y presuntamente bombas de napalm) con tres P-47 que volaban en la cubierta superior y un C-47 de Transporte como un puesto de mando aerotransportado. Esta fuerza, que penetró en el espacio aéreo guatemalteco antes de ser ordenada abortar la misión, representa un ejemplo relativamente raro de operaciones aéreas coordinadas en la América Central de los años 50. (5)
Los P-47 formaron así el núcleo de la flota de cazas de la FAM hasta 1961 cuando México recibió el primero de los 15 “Vampire” F.Mk.3. Éstos se utilizaron para equipar el escuadrón 200, el primero con aviones jet y fueron reforzados más adelante por dos entrenadores T.11 del Vampiro. La forma ovoide distintiva del fuselaje delantero del Vampiro llevó al avión a que fuera conocido como el “aguacate volador” – un nombre solamente mejorado por el camuflaje verde oscuro que inicialmente llevaban antes de ser repintado en todo el esquema de aluminio en 1964. El “Vampiro” no era un avión popular en el servicio de FAM y fue retirado en 1967.
En 1961, México también comenzó a recibir los entrenadores jet Lockheed AT-33A-1 bajo el Programa de Asistencia Militar (MAP) de los Estados Unidos.(7) Los primeros tres aviones, entregados en septiembre de 1961, eran los primeros de un total de no menos de 58 aviones recibidos entre 1961 y 1987. Conocido como el “Tetra” en el servicio de FAM, las variantes AT-33 y T-33 de este avión formaron el núcleo de dos grupos aéreos – el 7to grupo (con AT-33A-1s del Escuadrón jet 202  y el Escuadrón de Combate de Jets 200 con “Vampiros“) y el 10º Grupo Aéreo (con el 210º, 211º y 212º Escuadrones de Combate) que se formó en los años 80 cuando se entregaron 40 Tetras adicionales.(8) En 1998, sólo 24 “Tetras” permanecieron y éstos fueron combinados en el nuevo Escuadrón Aéreo 402 y desplegado extensivamente en la interceptación de vuelos ilegales. Para ello, las dos ametralladoras de 0,50 cal. montadas en la nariz fueron aumentadas con vainas de ametralladoras MAG de 7,62 mm y lanzadores de cohetes LAU-32 o MA2A.(9) Después de servir a la FAM con distinción durante 45 años, los últimos 12 “Tetras” fueron retirados del servicio en el 2007.

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En 1977, la FAM buscaba un nuevo avión de combate táctico y consideró varias opciones: el F-5E, el Dassault Mirage F.1, el F-4 Phantom-II y el IAI Kfir C.2. El Congreso de los Estados Unidos rechazó una solicitud inicial de 30 F-5E y 6 F-5F, para equipar a tres escuadrones de caza.(10) Se hicieron esfuerzos para adquirir dos docenas de cazas Kfir C.2 / TC.2 con interés expresándose en el establecimiento de una línea de producción local.(11) Sin embargo, los Estados Unidos vetaron una vez más la venta de estos aviones a México alegando preocupación por la exportación del motor GE J79. Sólo en 1982 Estados Unidos cedió y autorizó la venta de una docena de F-5, 10 F-5Es y 2 F-5Fs a México.(12) Esta fuerza de 12 aviones estaba destinada a ser el primer avión de combate de la FAM después del Vampiro.
Entre agosto y septiembre de 1982, en virtud de un acuerdo de US $ 110 millones de ventas militares extranjeras (FMS) – llamado “Peace Aztec” – se realizó la entrega de 12 F-5E, equipos de apoyo terrestre, entrenamiento, misiles AIM-9B “Sidewinder”, cohetes LAU-3 y bombas de propósito general Mk.82 y Mk.83.(13) Estos aviones se integraron en el  Escuadrón Aéreo de  Defensa  401 y los nueve aviones supervivientes continúan sirviendo nominalmente con esta formación. Se realizó una modesta actualización con los radares AN/APQ-159V (5) y los sistemas GPS instalados en los F-5E en lugar del AN/APQ-139 obsoleto durante una revisión importante a principios del año 2000. (14) En retrospectiva, US $ 9 millones por avión, en el programa “Paz Azteca” representaba una buena relación calidad-precio, pero el número de aviones adquiridos era lamentablemente insuficiente.

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Si bien México no puede permitirse el lujo de obtener ni mantener activos de defensa aérea capaces de disuadir a un ataque de su vecino del norte, ya que la amenaza de este último se considera prácticamente inexistente. Más bien, la principal amenaza para México proviene de aviones ilegales operados de forma privada que están fuertemente involucrados en el contrabando. Los activos de México son incapaces de hacer frente a esta amenaza, especialmente con el retiro de los Tetras. Esto se demostró gráficamente a partir del año 2000, cuando la FAM realizó esfuerzos decididos para interceptar los vuelos ilegales, con los aviones  (AEW) recién adquiridos en forma de EMB-145SA/RS y C-26B “Merlin”. Con sólo 10 aviones – dos de los cuales eran entrenadores – el Escuadrón 401 no pudo contar con más de cuatro o cinco aviones disponibles para despliegues nacionales – dos aviones siendo retenidos para la defensa de la Ciudad de México en todo momento.(15)
Para el año 2016, sin embargo, sólo tres aviones estaban operativos y México había recurrido a la canibalización de dos de los aviones para recambios. Los esfuerzos para mantener la flota en condiciones de vuelo continúan con los motores de tres aviones enviados a RUAG Aviation de Suiza para su revisión.(16) Sin embargo, es cuestionable si estos esfuerzos podrán sostener los F-5 durante mucho más tiempo. México ha discutido la idea de aumentar su flota de combate con 14 a 24 aviones ex-Fuerza Aérea Suiza, pero no se ha dado orden hasta la fecha. Una oferta estadounidense en 2004 de 10 ex-USAF F-16A y dos F-16B Block 15 MLU con recambios, entrenamiento y armamento fue rechazada, ya que el precio de US $ 1.2 mil millones fue considerado excesivo para aviones “antiguos”.
El grueso de la fuerza de combate de la FAM consiste en entrenadores armados de turbopropulsores. México fue el cliente más grande para el entrenador Pilatus PC-7 con 88 entregados desde 1979 en adelante. Incluso hoy en día, 65 permanecen en el servicio y estos han re-equipado muchos de los viejos escuadrones de “Tetra” y del 201 el famoso “Aztec Eagles”.

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Estos aviones fueron entregados con puntos duros para ametralladoras 0,50-cal y lanzacohetes de 2,75 pulgadas y en esta configuración, fueron desplegados en misiones de ataque durante la insurgencia de Chiapas de 1994-95. Esto tuvo el desafortunado efecto de que Suiza declinara vender 48 aviones del nuevo PC-9 cuando México insistió en que estos estuvieran equipados con puntos fuertes.(18) México finalmente adquirió dos PC-9Ms en 2006, pero estos fueron considerados inadecuados y uno fue vendido a Irlanda como reemplazo para el Cuerpo Aéreo Irlandés.(19) La FAM finalmente compró una docena de aviones T-6C “Texan-II” en dos lotes de seis de los Estados Unidos – el primero de quizás 48 – Para comenzar la sustitución del PC-7 envejecido en los roles de entrenamiento y ataque.
Con los F-5E del Escuadrón 401, que son apenas operables y de disponibilidad limitada, la defensa aérea de México descansa en la dudosa capacidad de sus PC-7 y T-6C. Estos aviones, sin duda, muy útiles para operaciones de ataque ligero y excelentes para entrenamiento, ofrecen muy limitadas capacidades de intercepción aérea. Si bien estos pueden ser adecuados para interceptar aeronaves de hélice y de bajo vuelo, son incapaces de alcanzar o atrapar jets ejecutivos y aviones de pasajeros aéreos más altos que son más comúnmente utilizados por los narcotraficantes.(21)
El PC-7 y T- 6C son apenas capaces de atrapar aviones civiles turbohélice más modernos tales como el KingAir de Beechcraft, que también son ampliamente empleadas por contrabandistas.

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La degradación de la flota de combate de la FAM se produce en un momento en que los cárteles de la droga han luchado contra el estado mexicano durante más de una década. Las lucrativas rutas de contrabando de narcóticos a los Estados Unidos e incluso a Europa han hecho uso extensivo de aviones para mover su producto. Por lo tanto, la incapacidad de México para garantizar la integridad de su propio espacio aéreo es motivo de preocupación. Desafortunadamente, hasta la fecha, México no ha podido reunir ni la voluntad ni los medios para emprender la adquisición de un número modesto de aviones de combate necesarios para la tarea.
Las opiniones expresadas son del autor y no necesariamente reflejan las opiniones de la IDSA o del Gobierno de la India.

1.- T. Rogoway, “The Mexican Air Force No Longer Has Any Fighter Aircraft In Its Inventory”The Drive.com,September 20, 2016 (Accessed February 15, 2017)

2.E. de Cherisey, ”Mexico seeks to maintain F-5 fighter fleet”IHS Jane’s Defence Weekly, September 23, 2016 (Accessed February 15, 2017)

3.“Purchases give Mexico high-tech gear”Mexico News Daily, March 17, 2015 (Accessed February 16, 2017)

4.“World War II: Mexican Air Force Helped Liberate the Philippines”Historynet, June 12, 2006 (Accessed February 15, 2017)

5.R. Serrano, “Aztec Warriors of the Sky”AviationMex.com, May 26, 2014 (Accessed February 15, 2017)

6.I. Guevara and Y. Moyano, Latin American Fighters, Houston, Harpia, 2009, pp.174-175.

7.Ibid., p.175.

8.Ibid., pp.176-177.

9.Ibid., p.177.

10.Ibid., p. 177.

11.n. 4.

12.n. 6, p. 178.

13.Ibid.

14.n.1.

15.Ibid, p. 179.

16.n.2.

17.n.5.

18.“Government veto blocks PC-9 sale to Mexico”Flight Global, February 08, 1995 (Accessed February 16, 2017)

19.“PC-9 attrition replacement purchase confirmed”Flying in Ireland, November 2016 (Accessed February 16, 2017)

20.R. Maas, “Mexican Air Force adds 6 new T-6C Texan II aircraft to fleet”UPI, February 12, 2016 (Accessed February 16, 2017)

21.“South American drug gangs use cargo planes stuffed with cocaine to evade anti-narcotics forces”,Associated Press, November 15, 2010 (Accessed February 16, 2017)

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